上帝之手终结者升级!鹰眼+思科联手打造体育赛事的丝滑体验!

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以下文章来源于THU体育科技评论 ,作者李晨曦

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本文转载自公众号“THU体育科技评论”

原文于2022年2月25日发布

NFL比赛中,教练挑战、攻防转换及达阵还有比赛最后两分钟,会启用即时回放进行判罚决策。

2017赛季开始,为了让比赛更加流畅,联盟决定集中化处理即时回放过程,自此以后,每次即时回放判罚都会得到位于纽约的AMGC回放中心的确认或改判。

NFL借助思科的网络技术以及鹰眼的视频处理技术,让多角度视频流以近乎0秒的速度传入AMGC中心,此举帮助NFL在2021赛季将联盟的平均比赛用时缩短了整整一分钟

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田纳西泰坦队主教练迈克-弗拉贝尔(Mike Vrabel)大喊着扔出红旗挑战,要求立刻视频回放,此举开启了涉及思科、鹰眼科技和NFL联盟办公室的技术层面的连锁反应。

约1700万人收看NFL的比赛直播。但是只有身在纽约办公室的视频回放官这部分极少数人,才非常有幸能够看到实时直播(live-live)。

位于纽约的联盟总部第五层,在一间以一名裁判来命名的屋子里,NFL已经最终将实时回放变成了“打个响指”就能完成的事情。本周末,史上最长赛季结束之际,从带宽技术角度来说的最快赛季受到了位于花园大道的联盟办公室内外的广泛认可。

两家公司——因为他们在连接性方面的专长而被联系在一起——通过合作,让本赛季即时回放更加及时了。其中一家公司是思科,他们甚至将最陈旧的NFL场馆变成21世纪的模样;另一家是鹰眼创新科技公司,他们为纽约三个压力巨大的男人提供了必备技术,使其成为了视频回放的上帝之眼

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“我们做出决定的时间比之前快得多,”NFL首席信息官米歇尔-麦肯纳(Michelle McKenna)两周前告诉SportTechie的记者。“快到甚至直播已经跟不上我们的速度了。他们可能已经打算进入广告了,但是我们已经做出判罚,回到赛场上了。”

数据也证实了NFL正在将比赛压缩到更简短的3小时,本赛季平均比赛时长与2020年相比,缩短了整整一分钟。原因,不得不重提实时直播(live-live),NFL用这个词来描述他们纽约总部的视频回放官——华特-安德森(Walt Anderson)、佩里-费威尔(Perry Fewell)和韦恩-麦基(Wayne Mackie)——他们会通过触手可及的新奇软件,去看每场比赛的每个球。

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纽约的阿尔特-麦克纳利比赛日中心(Art McNally Gameday Central )是NFL实时视频回放的绝对中心,在那里思科和鹰眼技术的回放片段“同步”到达。

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*NFL代表着

Not-For-Long(不用花太长时间)

20世纪80年度中期,最初的即时回放系统使用的是原始的对讲机(使得裁判约翰-凯克(John Keck)曾错把“传球未完成”听成了“传球已完成”,送给奥克兰突袭者队一场胜利)。

后来借助技术的发展,回放系统进化成了一台磨合良好的机器。2017赛季开始前,古德尔下令比赛提速,使得联盟将回放过程集中化

自此之后,每个即时回放的判罚决定——无论是来自教练的挑战,还是攻防转换、达阵,或是比赛最后两分钟——都会得到AMGC(阿尔特-麦克纳利比赛日中心)内部的确认或者改判,该中心位于联盟办公室第五层光滑的大理石台阶之上。

之前,回放结果是由AMGC回放中心、每个场馆回放室的工作人员和现场裁判三方讨论出来的。但是,自2017年起,该职责就交由比赛日中心的人来完成了,也就是说,上帝保佑,最好不要发生技术错误。他们需要尽可能又快又安全地从比赛直播中调取所有回放角度,任何延迟或故障都可能变成《纽约邮报》这类媒体上的一篇负面新闻。

太多变量对抗着他们的工作。由阿尔-里弗隆(Al Riveron)和拉塞尔-尤克(Russell Yurk)领导的AMGC团队基本只是时不时地轻敲手指,与此同时,每个场馆的直播团队在人工搜寻相关的回放角度。

“很多球队都有人坐在那里看监视器,他们会取走这段素材,把带子倒回去,发送给纽约办公室,之后再要不同的素材,”思科的全球赞助总监布莱恩-伊顿(Brian Eaton)说。“过去发生的有些事情真是太不可思议了。”

至少,理论上,没人注意到。虽然有点小瑕疵,但是根据NFL的数据,2017年即时回放的平均时长达到历史最好的1分44秒。自此之后,这一时长在2018年增至2分零1秒,之后2019年,到达2分零8秒。要么流程集中化是关键,要么就完全是巧合。

此外,更仔细地看数据的话,视频回放的次数也在缓慢攀升,考虑到明尼苏达的美国银行体育场、亚利桑那的State Farm体育场、达拉斯的AT&T体育场这些配备崭新的WiFi基础设施的新场馆的涌入,这一数字可能出现偏差。

相较之下,在其它地方,体育场更为老旧、落后,仅配备低带宽,看起来拖累了回放的效率。可想而知,整体的高数字就是看起来像黄金,实际一文不值,这就是为什么联盟的工作人员在2019赛季之后,寻求更统一、稳定的技术。图片

画面中间的裁判克雷-马丁(Clay Martin)在今年华盛顿对阵亚特兰大的比赛中谈到了AMGC回放中心的视频回放。

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思科的孩子们

如果说对速度的需求——这里指的是数据速度——确有其事,那么NFL和思科之间的关系纯属偶然。双方以30座场馆的标准化为依托,自2019年开始协商。思科抓住了这个机会。

虽然该公司之前已经涉足NBA和高尔夫,伊顿还是将NFL形容为“池塘里最大的那条鱼”,思科能够向联盟里的所有场馆提供其NCS 5500系列产品——该产品能够以高达400 GbE提供大量数据流量传输。

2020赛季之前达成了一项协议,尽管疫情影响了工作进展,思科北美的体育和媒体主管布伦丹-伯恩斯(Brendan Burns)还是设法在2020年开赛周末之前,在NFL所有场馆完成必要的安装和升级。

“他们(NFL)会觉得,‘我们已经有了故障安全系统,在纽约点击按钮就能够立即调取任何摄像角度,’”伯恩斯说。“我们的系统几乎是同步的,像闪电一样快,能够传递很多信息。”

“NFL和思科的愿景是打造一个相互连接的联盟。他们问过,‘我们该如何在所有体育场实施?’因为有一些老旧体育场。但是现在,这些场馆的核心部分是思科。与阿尔特-麦克纳利回放中心连接的传输管道,也全是思科。”

更好的消息是,2020年翻新的两家新体育场,位于洛杉矶的SoFi体育场和位于拉斯维加斯的Allegiant体育场,已经完全配备了思科的基础设施——考虑到SoFi体育场占地面积310万平方英尺(约28.8万平方米),里面用到了很多思科产品。

不论如何,传输回纽约的回放都必须无缝对接,并且据称已经实现了。联盟也使用思科将视频片段传输回NFL Films媒体公司,以及向社交媒体传输静态图片。

但是,在日趋完美的过程中发生了一件有趣的是:2020年回放的平均时长增长至2分26秒,让人倒吸一口气。


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像老鹰一样鸟瞰

一部分是客观环境,一部分是无法解释,一部分可能是疫情,一部分就是个谜团。

CBS.com推断,由于疫情,2020年季前赛的取消导致了NFL裁判执裁生疏这可能解释了为什么2020年常规赛视频回放的改判比例达到了54%——有视频回放以来的历史最高值。没完没了的拖延是一个合理原因。

另一个令人信服的因素是NFL体育场超大屏幕技术的质量,它为教练们提供了4K高清的视频回放,最终带来了更准确、成功的判罚挑战。

不论是何原因,NFL决定再次主动出击。2020年,联盟计划部署鹰眼创新科技公司的SMART系统,SMART即同步多角度回访技术(Synchronized Multi-Angle Replay Technology)的缩写。该系统因鹰眼公司为MLS运营的足球VAR(视频助理裁判)而出名。但是,该公司也为MLB、NHL、XFL(美式橄榄球联赛)、WNBA提供一些形式的视频回放,很快NBA也要加入其中——他们的网球自动线审已经在全球享有盛名。

所以,如果不是疫情,NFL在2020年就做好了准备,全面部署鹰眼的SMART技术。

事实上,2019年,联盟就已经在几个体育场进行了试验。但是,麦肯纳说,由于疫情,2020年,联盟无法在全部体育场完成该系统的安装。可以称得上“因祸得福”的是,联盟反而在2020年,与其常规系统NFL Vision一起,试运行了鹰眼系统,并且明确地意识到是时候做出改变了

随着2021赛季的开始,视频回放部门迎来了几乎彻底的人员调整。首先,里富隆退休了,并且雅克换了岗位,这意味着视频回放的三驾马车将会是安德森(前NFL裁判)、费威尔(前教练)以及麦基(前赛事官员)。

实质上,更大范围的权力首次给到了每个体育场的视频回放师。比赛计时器还剩最多20秒时,小屋里的视频回放师有权利突然打断比赛,纠正清晰、明显的判罚:

  • 传球是否完成
  • 球员脱手的球是否接触到得分线或边线
  • 球在接近首攻线或得分线时被定位的位置是否有误;
  • 修正持球球员因对抗倒地时球的定位点

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一次回放挑战之后,亚利桑那红雀队四分卫凯勒-莫里(Kyler Murray)和他的队友正盯着大屏幕上的视频回放。

好处是,这样做能让教练们免于对明显的错误判罚提出挑战——能够让比赛快速进行下去。这样的方式能够运行下去的唯一原因就是,在场的回放师能够使用鹰眼的摄取系统。

“实际上,它非常简单,”鹰眼北美管理总监丹-卡什(Dan Cash)说,“我们没有自己的摄像机。系统只是抓取所有电视转播车提供的转播角度,我们将它们放在一个赋能NFL的系统内,之后操作这些视频,通过看这些来自电视转播车的独立片段来实现视频回放,以做出裁决。”

回到纽约总部的AMGC回放中心,看看实时直播(live-live)是如何实现的。

安德森、费威尔和麦基会分配好周日的比赛——有时一次要看6-8场比赛——他们会收看完全实时的视频直播源。

相反,在家看球的球迷会通过有线电视或者卫星电视收看,至少有6-7秒的延迟。球迷播放比赛可能会有多达30秒的延迟。但是,AMGC回放中心的视频回放官的延迟是0秒。思科就像一条高速公路,实时将鹰眼SMART系统的回放视角传输到AMGC回放中心。

一切瞬间完成,看起来就像时光旅行。

如此这般,就不再会有一位直播人员人工倒回视频回放,而同时,AMGC回放中心的工作人员只能无聊地打哈欠。

“比如说,发生了一次抄截,你正在看电视,”鹰眼的卡什说。“首先,完成抄截的队伍在庆祝。他们跑到另一侧的端区,坐下来,假装拍张照片。之后,电视直播会一直跟着他们,因为他们想要拍下这次庆祝。他们可能会将镜头拉回被断球的四分卫,他对自己扔出了这样的球有点恼火。之后,电视直播再进入回放。”

好了,NFL纽约总部不再需要等待电视直播,看完全部的庆祝,再开始通过直播看视频回访了。因为他们通过鹰眼和思科,能够立刻拿到所有视频角度。所以,他们可以直接看到回放,“好了,这是不是一次抄截?是的,确认了,没问题,继续。”

所以,他们能够独立掌控与电视转播车同样的视频角度,但是他们这样做能够自给自足。他们不需要等待Fox、ESPN、CBS这些媒体去调出不同的回放及视角,然后说,“好了,这里展示了我们需要的内容。”他们已经拥有全部这些视频了。所以,AMGC回放中心的工作人员自己就能看回放,看不同的拍摄角度,做出裁决。

鹰眼系统是如此细致而精确,以至于体育场的每个摄像机视角都能够传输到纽约——无论是ESPN周一夜赛的PylonCam摄像机还是MarkerCam摄像机。甚至如果没有一个最佳视角,两个相邻的不同视角会以相同的时间顺序被结合起来,用于判断,比如在球脱手成为活球之前,球员膝盖是否触地。

“在我们的系统内,所有摄像机都是同步的,是的,”卡什说。“他们可以同时看几个摄像机,并做出裁决。他们也能够拉近放大。选择任意摄像机视角。如果Fox没有拉近,他们也仍然能够拉近该视角。他们能够拉近,并创建分屏。之后,他们也能控制视频。倒回、加速、逐帧看、暂停、慢速10%。所以,他们能掌控关于视频的一切。”

离对着对讲机大喊大叫的日子已经很远了。图片

今年,费城老鹰队的德文塔-史密斯(DeVonta Smith)被判无效的达阵又被改判有效了,这表明没有必要着急大喊大叫,也没有完美的回放系统。

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加快速度,但是不要着急

有趣的是,比赛现在只是流畅进行,其流畅程度以至于有时视频回放工作人员会有点飘飘然。

21年12月的某个周日,巨人队和老鹰队打了场比赛,费城老鹰队的外接手德文塔-史密斯(DeVonta Smith)在端区接球,指尖触地,裁判将其判为达阵。现场的回放裁判可能太着急了,预先使用了鹰眼的实时视频片段,进行了改判,表示达阵未完成。但是AMGC回放中心介入,在花了更多时间仔细研究鹰眼回放之后,再次改判。

虽然没有特别指出是这次进攻,麦肯纳表示,科技永远不该妨碍橄榄球运动本身。

“你可以打断比赛,”她说。“但是大家不希望一切进行得太快,失去戏剧性。我以科技主管的身份在这里说这样的话,但是我从来不想让创新和科技带走比赛的戏剧性。”

戏剧性看起来不会在短时间内衰减。2021年最新的数据显示,这赛季的平均回放时间为2分24秒,仅比2020年快了2秒。但是,这可能最误导人的年度数据。比赛本身的进程比之前快了整整一分钟,原因之一就是思科和鹰眼赋能赛场回看裁判,让他们能够快速、简单地纠正以往需要教练发起挑战的错误判罚——这就是为什么在14周内,视频回放总时长缩短了29%。

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用力扔出代表挑战判罚的红旗背后没什么科技,但是实时回放技术看起来让一切变得更好。

“大家想要正确的判罚。”麦肯纳说。“我们的球迷希望我们做出正确的判罚。他们说,‘你们怎么可能看不到这个?’好了,现在我们能看到了。我们主动纠正。”

平均回放时长这一数据有增长趋势,可能是由于10月汤姆-布兰迪(Tom Brady)的一次抄截,花了将近10分钟才完成改判,这个异常数据会使平均数增加。此外,由于鹰眼的同步技术太过清晰,AMGC回放中心实际上花了一定时间才熟练使用。

没有系统是完美无缺的,卡什承认,看一个球是否被接住的最佳视角仍是站在球员10英尺外的现场裁判

“但是,问题来了,你怎么能回看别人亲眼看到的东西呢?”卡什说。“不幸的是,现在无法做到。还做不到。没准很多年后技术可以达到。是的,很多很多年之后了。”

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声明:本文为THU体育科技评论编译Joe Lemire,中文译者曹颖慧。未经授权不得转载。

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